Si stima che oggi sulla Terra vi siano oltre un miliardo di miliardi di insetti, che rappresentano una biomassa di gran lunga superiore a quella di tutti gli animali terrestri, compreso l'uomo. Oggi sappiamo quanto gli insetti siano essenziali per la vita, in particolare gli impollinatori, che contribuiscono alla riproduzione sessuale dell'80% delle piante da fiore del mondo, comprese molte colture alimentari. Meno note sono le qualità straordinarie e stimolanti che dimostrano nella loro vita quotidiana.

I meriti delle formiche sono stati spesso elogiati, così come la loro intelligenza a livello individuale (senso dell'orientamento, perseveranza di fronte agli ostacoli) e a livello collettivo (capacità di anticipare gli eventi, a partire dall'inverno...). Nella categoria degli "insetti sociali", le api mostrano anche incredibili doti. 

Architetti ingegnosi...

Grazie all'etologo Karl von Frisch, sappiamo che le api comunicano tra loro attraverso elaborate "danze" (l'interesse è, per gli esploratori, quello di ritrasmettere al resto della colonia i dettagli delle loro fruttuose peregrinazioni). 

L'estetica degli alveari, con le loro celle perfettamente esagonali, dimostra che sono anche brillanti architetti, capaci di una regolarità rara nel mondo animale; soprattutto, riescono a ottimizzare lo spazio di stoccaggio disponibile risparmiando sui materiali di costruzione.

Una ricerca pubblicata di recente mostra come le api affrontano le sfide della costruzione. Perché non tutti i terreni permettono di costruire un alveare perfetto... il che costringe le api ad adattarsi costantemente. Sono in grado di regolare le dimensioni, la forma e persino l'inclinazione delle celle, pur mantenendo schemi regolari e quindi l'armonia della struttura.

Ancora più affascinante è la capacità di anticipazione che le api dimostrano durante il processo di costruzione. Individuando le difficoltà in anticipo, apportano le modifiche necessarie man mano che procedono, per evitare una grande revisione.

... all'avanguardia dell'intelligenza artificiale

Durante la sua breve vita, l'ape svolge ogni tipo di compito all'interno e intorno all'alveare. Alcune sono stereotipate (come la raccolta del cibo o la pulizia dell'alveare), cioè basta uno stimolo (visivo, olfattivo) per attivarle. Altre, invece, prevedono che l'ape adatti il suo comportamento per orientarsi in un ambiente in costante mutamento; ciò avviene in particolare quando l'ape va a bottinare, a volte a diversi chilometri da casa. 

Studi recenti mostrano l'entità delle capacità cognitive richieste dall'ape durante la raccolta del cibo, per potersi orientare nello spazio e memorizzare le specie di fiori. Karl von Frisch (di nuovo) è stato il primo a definire una metodologia per decifrare il cosiddetto comportamento di "costanza floreale" adottato dalle api, cioè la loro capacità di conservare le caratteristiche dei fiori contenenti nettare.

Altri studi dimostrano che le api distinguono anche le forme, e in particolare i paesaggi, nonostante la loro scarsa acutezza visiva. Come gli esseri umani, che funzionano per categorizzazione, sembra che utilizzino un'elaborata elaborazione cognitiva del loro ambiente visivo. In particolare, sarebbero in grado di rilevare la simmetria degli oggetti o di raggrupparli in base alla relazione esistente tra loro (come "identico a", "nello stesso numero di" o "sopra"). In altre parole, sono in grado di essere astratti.

Abbiamo ancora molto da imparare dalle api. Tuttavia, come la maggior parte degli insetti, stanno scomparendo in proporzioni sbalorditive, con poca o nessuna attenzione nei loro confronti. Negli ultimi anni, innumerevoli studi hanno messo in guardia sul loro declino, le cui ragioni sono ben note: cambiamenti nell'uso del suolo, agricoltura intensiva, pesticidi, introduzione di specie, urbanizzazione e, naturalmente, inquinamento (in particolare quello luminoso).

Proteggerli significa proteggere i compiti essenziali che svolgono quotidianamente... e darci l'opportunità di imparare dai loro numerosi talenti.